C’est vrai ! Das ist ja ein richtiger Whisky !

AWA grijs en rood
AWA grijs en rood

(verschenen in Whisky Passion nummer 4, 2013)

Twee opvallende AWA flessen staan boven de bar in Hotel du Parc in Niederbronn-les-Bains. “Authentic Whisky Alsace Single Malt”, legt de barkeeper uit wanneer ik de opvallende flessen in de hand neem. Ik zie een grijs en een rood label; beide met de AWA opdruk in goud.

Elzas-Lotharingen

“Wilt u de maker van deze whisky ontmoeten ?”, vraagt de ober wanneer hij mijn bovenmatige interesse goed heeft opgemerkt.Gerne, oui”, zeg ik in mijn beste Frans-Duitse dialect. Binnen twintig minuten zit Denis Hanns tegenover mij aan tafel, de man achter deze Elzasser whisky AWA.

Denis Hanns op dreef
Denis Hanns op dreef

We maken kennis. Hanns is als jonge twintiger zijn geluk gaan beproeven in Engeland, eerst als chef kok, later als sales manager bij slijterijketen Nicolas en daarna Odd Binns. Na twintig jaar hield hij het voor gezien en wilde hij terug naar zijn roots, naar Elzas-Lotharingen, de oostelijke Vogezen, de Frans-Duitstalige streek boven en onder Straatsburg. Sinds 2007 legt Denis zich toe op het maken van een streekgebonden whisky. “We hebben expertise genoeg; de regio kenmerkt zich tenslotte door 350 jaar vakmanschap in het brouwen van bieren, het produceren van goede wijnen en vooral het distilleren van Eau de Vie”. Vijf andere Distillateurs Artisan [i] uit de regio zijn hem hierin voorgegaan.

Concept

We krijgen een tafeltje toegewezen in het restaurant. Op het rood-wit geblokt tafelkleedje zet de sympathieke Pfaffenhofer zijn eerste fles voor mij neer; vijf andere zullen volgen. Opvallend is de uitstraling van de flessen; alles lijkt te kloppen. De etiketten op rij lezen als een doordacht concept; zowel de kleurstelling, het grafisch ontwerp en de teksten zijn uitgebalanceerd. Van links naar rechts zie ik een double finish ‘Cerises de l’eau de vie’ en ‘Pinot noir’ (rood etiket) 42% abv, een ‘Riesling’ finish, (geel) 44% abv, een ‘Pinot Auxerrois’  finish (groen) 43% abv, een ‘Riesling SGN’ finish (grijs) 44% abv en tenslotte een ‘Vieille prune D’Alsace’ (paars) 42% abv. Alle whisky’s zijn nog eens gekarakteriseerd met namen als ‘insolite’, ‘inimitable’, ‘exclusif’, enzovoort.

AWA whisky's
AWA whisky’s

Whiskyvirus

Denis had na 20 jaar ervaring als sales manager in Engeland en Schotland het whiskyvirus te pakken. Als een van de laatsten in de regio maakte hij de stap om zijn geluk te beproeven. Hanns was als wijnkenner vertrouwd met de wijnbouw. Hij vertelt in vlekkeloos Engels over de drie stadia in het  rijpen: the dry, the late and the portrites harvest. Het is deze kennis die hij gebruikt om de juiste vaten (fûts) te selecteren voor zijn finishes. Drie peilers: zijn whisky moet streekgebonden zijn, dat wil zeggen gerst uit zijn geboorteland Frankrijk, water uit de streek (Rotbach, Voges du Nord) en zoveel mogelijk eikenhouten vaten uit de regio. Zijn grote netwerk gaf hem toegang tot verschillende ‘viniciers’[ii] ; hun vaten vormen nu de basis van de huidige AWA whisky. Van distillateur Tharcis Hepp uit Uberach kreeg hij, behalve de vaten, ook alle medewerking en ondersteuning om zijn ideaal te realiseren.

PR

Denis legt uit
Denis legt uit

Hanns is enthousiast en niet te stoppen wanneer hij over zijn ‘kinderen’ praat. Bourgondy-size vaten (220 liter), medium tot medium plus charred,  zijn steeds moeilijker te bemachtigen; er heerst een schaarste en de prijzen worden opgedreven. Een nieuw eikenhouten vat kost 500 euro en prijzen van gebruikte eikenhouten wijnvaten schommelen daaromheen. De AWA productie  is daarom ook gelimiteerd. Orders uit China hebben om die reden een lange levertijd. Denis glimlacht wanneer hij constateert dat zijn product hiermee exclusief wordt. Wat PR betreft: zijn AWA whisky heeft ondertussen de zuidkust van Frankrijk bereikt, is naar België gestuurd, is verscheept naar Japan, besproken in Zweden en enthousiast ontvangen in China. Geen vervelend resultaat voor 6 jaar hard werken. Nog dit jaar wordt er – op het terrein van Tharcis Hepp’s brouwerij – een eikenhouten storage gerealiseerd om de AWA jaren te laten rijpen. Denis wil er zeker van zijn dat hij op deze manier alle sterke, fruitige geuren van de eau de vie’s, likeuren en crèmes buiten de deur kan houden.

Turf

Om een eerlijk oordeel te kunnen vellen moet ik mijn mindset afstellen op de streek. De wijnen in de Elzas laten zich namelijk kenmerken door een vleugje zoetigheid (Riesling, Gewurtzstraminer). Ik proef tijdens ons gesprek de ‘singulier’ (geel) en ervaar geuren die mij niet tegenstaan: zacht, fruitig en bloemachtig. De smaak is prettig, fruitig, licht gezoet en de 17 maanden op een Rieslingvat dringen zich op. In de verte ruik in turf, maar ik twijfel; de afdronk vergt voor een turfliefhebber enig inlevingsvermogen, maar is zeker niet teleurstellend en past wel in het beeld van deze zachte Elzasser. De gemoute gerst wordt bij Castle Maltings in België (Beloeil) met 4% geturfd. Waar Denis zijn turf vandaan haalt is het geheim van de kok. Een feit is dat de ‘bogs’ (fangnes) in de Vogezen ondertussen tot beschermd gebied verklaard zijn en iedereen zijn heil elders moet zoeken. Het uitzoeken van de juiste turf (zeker geen zeekant turf) is geen sinecure en vereist wat zoekwerk. Eerdere contacten in Schotland komen op dat moment zeker van pas.

Geturfd
Geturfd
Op een vat Gewurz
Op een vat Gewurz

Haute categorie Coeur de Barrique

Vakmanschap overheerst bij alle AWA’s die ik proef. “Volgend jaar volgt een ‘Pinot gris’ finish. Deze wordt echt goed”, zegt Denis’ met twinkelende ogen. In zijn rechterhand heeft hij ondertussen een lange smalle, chique fles: “Dit is een Coeur de Barrique, een experiment”. Na jaren rijping heb ik op enig moment besloten dat dit mijn whisky ‘haute categorie’ moet zijn”. Hij is onlangs op de markt gekomen en eigenlijk een off-spring van de whisky’s die al door Denis zijn gemaakt: uncut, not-filtered, 52.3% abv. Wat kan ik zeggen ? De neus is vol en zeer aromatisch, de smaak is evenwichtig, rijk, karaktervoller dan de AWA’s. Ik associeer het gevoel, of eerder het gemis van een mooie Partagas no. 3 of een stuk Verkade cholade. “Er zullen zeker nog meer Barriques volgen. Ik maak 150 flessen en that’s it . Het mooie van de vele terroirs in de Vogezen is dat wij zo veel kunnen spelen met alle smaken die de wijnbouw ons oplevert: dry, late harvest en portrites”.

Coeur de Barrique
Coeur de Barrique

In de keuken

De volgende ochtend rijd ik naar Uberach om bij Distillerie Artisanale Hepp een kijkje in de distilleerkeuken te nemen. In de ietwat kil betegelde distilleerruimte staan drie artisan copper pot stills van de firma Christian Carl uit Göppingen, Duitsland. Opvallend is dat de distilleerkolommen naast de ketels zijn geplaatst. Dit op uitdrukkelijk verzoek van de Hepps, omdat op deze wijze de verkregen ruimte in de ketels het distilleerproces op een gunstige wijze beïnvloed. Ik kijk rond en ben op zoek naar de spirit safe, altijd een koperen beauty in alle Schotse distilleerderijen. Hier staat echter een zakelijk aandoende aftapmachine. Distilleermeester Yannick Hepp laat mij het resultaat van afgelopen ochtend proeven. Ik dip mijn vinger in een glas new spirit en proef een nog wat ruwe, hoekige alcoholische vloeistof van zo’n 65 %. Hij is zeker niet agressief op de tong, zelfs niet om elf uur ’s ochtends. Op mijn vraag welke plannen er zijn met deze spirit, moet ik meelopen naar zijn vatenhal.

 Vatbewerking

Mijn verbazing is groot wanneer ik zie hoe de nieuwe eiken vaten voorbehandeld  zijn om juiste smaak in het hout te krijgen. Denis Hanns laat mij twee nieuwe eikenhouten vaten zien (M+ = medium charred): een vol met kersen en een met gedroogde druiven. Het geheel krijgt vier maanden de tijd om zijn werk te doen. Daarna worden de vaten geleegd en weer gevuld de new spirit van deze ochtend. Afhankelijk van de smaak zal de nieuwe whisky over twee a drie jaar klaar zijn en gebotteld worden als een nieuwe finish: een nieuwe ‘Cerises de léau de Vie’ en een ‘Pinot noir’. Hanns en Hepp zijn control freaks en keuren bijna wekelijks de whisky’s in opslag.

Op een vat raisin
Op een vat raisin
Denis Hanns en Yannick Hepp
Denis Hanns en Yannick Hepp

De Hepps

Het verhaal van de AWA whisky is onlosmakelijk verbonden met de familie Hepp. De samenwerking met Tharcis en Yannick Hepp (vader en zoon) is meer dan een zakelijke. Beide vrienden Denis Hanns en Yannick Hepp gebruiken elkanders expertise om verder te komen. Uit deze kruisbestuiving maken ook de Hepps[iii] sinds 1 jaar een Whisky Alsacien single malt.  De eerste botteling was in januari 2011; in 2012 en 2013 werden er elk drie gerealiseerd en er staat een 6 y.o. gepland voor 2014 tezamen met een geturfde variant. Ambitie genoeg.

Alsof dit niet genoeg is laat Yannick mij trots een geheel nieuw experiment zien, de Johnny Hepp; deze is gericht op de jonge markt en zal nog dit jaar verschijnen. Vol met indrukken, geuren en smaken neem ik met “auf Wiedersehn-au revoir-bis bald-à bientôt” afscheid van mijn gastheren en beloof ze te blijven volgen. 

Fred Blans


[i]  Tharcis Hepp, Meyer, Holl, Bertrand en Lehmann

[ii] Cuvée J.L. Schoepfer uit Wettolsheim, cuvée E. Loew uit Westhoffen , cuvée M. Tempé uit 

  Zellenberg, cuvée P. Becht uit Dorlisheim en uiteraard  cuvée Tharcis Hepp uit Uberach.

[iii] Artisan Distillateur Yannick Hepp, +33607966666, 94 Rue de la Walck Uberach Frankrijk,

  www.distillerie-hepp.com

 

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s